• La ruta del oro venezolano: cómo Maduro convierte billetes sin valor en lingotes con ayuda de Turquía

    Las operaciones financieras mas exitosas de Venezuela en los ultimos años no se han llevado a cabo en oficinas de Wall Street, sino en el Callao, las caoticas minas de oro del sur de esa nacion.Sumidos en la peor crisis economica de la historia moderna venezolana, un ejercito de 300.000 buscadores de fortuna se ha trasladado a la selva, que guarda la mayor reserva de metales preciosos del pais, para ganarse la vida removiendo la tierra.Con picos y palas ayudan a financiar al gobierno de Nicolas Maduro, que desde 2016 ha comprado 17 toneladas de oro, valoradas en u$s650 millones, segun los datos mas recientes del Banco Central de Venezuela (BCV) a mayo.El esfuerzo de los mineros artesanales, como los define el gobierno, se ha traducido en vitales divisas para que la gestion del presidente Maduro financie importaciones de alimentos y productos basicos que escasean en Venezuela, aunque ellos reciban su pago en la deprimida moneda local.Pero Estados Unidos esta dispuesto a detener ese comercio de oro a fuerza de sanciones e intimidacion.La Casa Blanca presiona incluso al Banco de Inglaterra para que no libere unos u$s1.200 millones en lingotes de oro que Venezuela mantiene en sus bovedas.Funcionarios de Estados Unidos criticaron a una firma de inversion con sede en Abu Dabi por comprar oro venezolano, y advirtieron a otros operadores extranjeros de abstenerse de negociar mas barras con Maduro.Un envio de oro desde Venezuela a Emiratos Árabes Unidos se cancelo hace unos dias. Noor Capital, una firma de ese pais, dijo que no tenia previsto hacer nuevas compras, tras haber adquirido tres toneladas de lingotes en Caracas el 21 de enero.Aunque la politica de compras de oro de Maduro es bien conocida, hasta ahora no quedaba claro como se ejecuta.Reuters rastreo el camino que sigue el oro desde las polvorientas minas del sur hasta las bovedas del banco central en Caracas, para mas tarde ser enviado a refinerias en el extranjero a cambio de alimentos, segun mas de 30 personas que conocen o estan involucradas en la operacion, incluidos mineros, intermediarios, comerciantes, investigadores, diplomaticos y funcionarios.Casi todas las fuentes pidieron hablar bajo anonimato porque no estan autorizadas a divulgar estos temas, o por temor a represalias de autoridades venezolanas o estadounidenses.Sus relatos reflejan el retrato de un experimento desesperado del gobierno socialista por obtener divisas a corto plazo cuando el bombeo de crudo, la principal fuente de divisas de la nacion, esta en minimos y Maduro cuenta con cada vez menos margen de maniobra bajo las nuevas sanciones de Estados Unidos.Con un sector minero formal casi extinguido tras la politica de nacionalizaciones, Maduro se apoya en los miles de mineros que trabajan -la mayoria sin papeles- para extraer la riqueza mineral, una faena que tampoco recibe inversion estatal alguna.De esta manera, el gobierno toma ventaja de la agotadora labor de los mineros como Jose Aular, un adolescente que dice haber contraido malaria cinco veces en una peligrosa mina cerca de la frontera de Venezuela con Brasil.En pantalones cortos y sin equipo de seguridad, Aular trabaja 12 horas diarias cargando sacos de tierra que procesa en un precario molino donde usa mercurio para amalgamar las particulas de oro, sin importar lo toxico que su metodo le resulta.Los accidentes son comunes en las zonas donde mueven las arenas o en las maquinas donde las procesan para conseguir oro, segun relatan los mineros. Tambien los enfrentamientos con armas de fuego y los maltratos."El gobierno sabe todo lo que pasa en las minas y le conviene, porque al final nuestro oro va a sus manos", dijo Aular, de 18 años, en unos minutos que tomo de descanso.Maduro tambien se apoya en la ayuda crucial del presidente turco, Tayyip Erdogan, para concretar su operacion, un mandatario que como el desafia a la administracion Trump.Venezuela exporta buena parte del oro a Turquia y esos ingresos permiten comprar bienes de consumo masivo, segun dijo el diputado opositor Carlos Paparoni.Los paquetes de pasta turca y leche en polvo ahora forman parte de las cajas de alimentos que distribuye Maduro en su programa de subsidios. El comercio entre ambas naciones se multiplico ocho veces el año pasado.Pero el escrutinio sobre su esquema de ventas de oro se esta intensificando a medida que la crisis politica de Venezuela llega a un punto de ebullicion.En los ultimos dias, muchos paises occidentales han reconocido al lider opositor de Venezuela, Juan Guaido, como el presidente legitimo de la nacion sudamericana.Al contar con el respaldo de esos gobiernos, la oposicion ha pedido a los compradores de oro del extranjero que dejen de hacer negocios con Maduro, que consideran que no tiene legitimidad en el cargo tras ganar unas cuestionadas elecciones."Vamos a proteger nuestro oro", dijo a Reuters el diputado Paparoni en una entrevista. Todos quieren oroLa ruta del oro comienza en lugares como La Culebra, una zona de dificil acceso a una hora de la poblacion de El Callao, al sur del pais. Aqui, cientos de hombres trabajan la mineria con precarias tecnicas del siglo XIX. En cuadrillas bajan asidos a una cuerda por huecos de 30 metros de profundidad para llenar en sacos las arenas que luego transportan con poleas y tornos.La explotacion en esta y otras areas de la selva afecta los fragiles ecosistemas forestales y facilita la propagacion de mosquitos que transmiten enfermedades.Los mineros ademas se quejan de la persecucion de las fuerzas militares y de las mafias que controlan la zona, donde se registra una tasa de homicidios siete veces mayor al promedio nacional. Los ministerios de Defensa e Informacion de Venezuela no respondieron a las solicitudes de comentarios.Aun asi Jose Rondon, un minero de 47 años, se siente mas seguro en su campamento minero. Llego en 2016 desde la ciudad de San Felix, a unas seis horas de alli, con sus dos hijos adultos, cuando el salario como conductor de autobus no le alcanzaba para sobrevivir bajo la voraz inflacion.Los tres hombres obtienen apenas unos 10 gramos de oro al mes, pese a las docenas de sacos que extraen de la mina. Pero aun asi ganan casi 20 veces mas que antes."Aqui uno saca mucho mas", dijo Rondon, descansando en una hamaca que colgaba en un pequeño campamento sin paredes.Los mineros viajan a la poblacion de El Callao para vender sus pepitas, la mayoria a comerciantes sin licencia, que operan en diminutas tiendas protegidas con alarmas y puertas de acero."El estado, todo el mundo esta comprando oro, porque es lo que esta dando", dijo Jhony Diaz, un mayorista de la ciudad industrial de Puerto Ordaz, a unos 171 kilometros de El Callao. Exhibe una autorizacion del Banco Central, que paga por adelantado las entregas de kilos de oro que hace cada tres dias de las piezas que compro entre los agentes que viajan del sur.Los comerciantes que le venden a Diaz suelen contar con dinero en efectivo para operar en El Callao y otros poblados que viven de la fiebre del oro, pues asi le pagan a los mineros, que necesitan los billetes para comprar alimentos y suministros en esas zonas y enviar lo que les queda a sus familias.El gobierno de Maduro logra adquirir el oro a traves de intermediarios porque ofrece un precio por encima del mercado, la unica forma de competir con los contrabandistas que sacan del pais buena parte de los metales preciosos.Y como la moneda de Venezuela vale menos cada dia, las autoridades al pagar en bolivares, aceptan usar como referencia la tasa de cambio mas ventajosa, que por años ha sido la del mercado negro, ignorando asi el severo control de cambios que imponen al resto de la economia.Las piezas compradas por el gobierno se funden en los hornos de Minerven, la empresa minera estatal, segun un empleado de alto rango. Luego las barras se transportan a las bovedas del Banco Central de Venezuela en la capital, Caracas, a 843 kilometros de distancia desde la planta estatal en El Callao.Aun cuando las reservas de oro del Banco Central se han desplomado a sus niveles mas bajos en 75 años, el gobierno opto por vender el oro para pagar sus facturas. Uno de los principales compradores de ese oro en estos dias es Turquia, dijo el legislador Paparoni. Alianza por via aereaEl plan de venta del oro de Maduro se acelero a medida que mejoro el vinculo con Erdogan en Turquia. Ambos lideres han sido criticados internacionalmente por reprimir a la disidencia politica y socavar normas democraticas para concentrar el poder."Sobre el oro, tenemos un modelo (...) que va muy bien, en el primer semestre vamos a triplicar la produccion", dijo Maduro a periodistas esta semana. "Nos sobran los compradores de oro", agrego, sin mencionar a ninguno.Una orden ejecutiva del 1 de noviembre firmada por el presidente de Estados Unidos, Donald Trump, impide que personas y entidades de ese pais compren oro de Venezuela. Pero no se aplica a los extranjeros, y Ankara le aseguro al Departamento del Tesoro que todo el comercio entre Turquia y Venezuela se ha hecho al amparo del derecho internacional.Venezuela anuncio en diciembre de 2016 un vuelo directo de Caracas a Estambul con Turkish Airlines. La ruta sorprendio dada la baja demanda de viajeros entre las dos distantes naciones y las decenas de cortes de vuelos de otras aerolineas.Los datos de las aduanas muestran que esos aviones llevan algo mas que pasajeros. El dia de año nuevo, en 2018, desde Caracas el Banco Central despacho unos US$36 millones en oro a Estambul por via aerea. Se produjo pocas semanas despues de una visita de estado que hiciera Maduro a Turquia.Los envios del año pasado sumaron u$s900 millones, equivalentes a unas 23 toneladas, segun los datos del gobierno turco y los informes de aduanas.Meses despues que entro el oro a Turquia, productos que demoran 60 dias en llegar desde ese pais empezaron a venderse en supermercados y las cajas de alimentos que distribuye el gobierno de Maduro.A principios de diciembre, 54 contenedores de leche en polvo turca se descargaron en el puerto de La Guaira, muy cerca de Caracas, segun los registros portuarios vistos por Reuters.La compañia con sede en Estambul que lo comercializo, Mulberry Proje Yatirim, comparte una direccion con Marilyns Proje Yatirim, una empresa que formo una firma mixta con la minera estatal de Venezuela el año pasado, segun documentos presentados en una gaceta del registro comercial turco en septiembre.Las empresas no respondieron a una solicitud de comentarios.En una visita a Turquia este año, el vicepresidente economico y uno de los lideres del partido gobernante Tareck El Aissami, dijo que esperaban incrementar las ventas de minerales a ese pais, asi como la compra de productos turcos, segun reporto la agencia de noticias estatal turca Anadolu.Incluso los criticos de Maduro reconocen que el plan de vender oro le resulto un buen truco de alquimia: pagaron a mineros sin papeles en la depreciada moneda local y a cambio obtuvieron metales preciosos que vendieron a 10.000 kilometros."El gobierno opto por sumergirse en operaciones oscuras y mecanismos inusuales de intercambio comercial", dijo el economista y diputado opositor venezolano Ángel Alvarado. "Lo hacen por la desesperacion de mantenerse en el poder a toda costa".

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